恐龙档案27——似鸟龙

恐龙档案27——似鸟龙

似鸟龙属是种兽脚亚目恐龙,生存于晚白垩纪的北美洲。急速似鸟龙是根据一个脚掌与部份手掌来命名,这些化石发现于马斯特里赫特阶的丹佛组;但在加拿大发现了更好的化石,包括发现于埃德蒙顿地区的埃德蒙顿似鸟龙,在省立恐龙公园则发现了一个保存极好的天然状态标本(仍不清楚属于哪种)。其他的似鸟龙化石则发现于美国东岸。

有翼飞行的起源一直是古生物学界的一个热门讨论话题。根据2012年发表于《科学》杂志的一篇研究论文表明,恐龙进化出翅膀和羽毛的时间可能早于此前发表的想法。在对埃德蒙顿似鸟龙的化石进行细致研究时,科学家发现类翼前肢和数百个细丝状痕迹,说明它们长有羽毛。

似鸟龙所在恐龙种群的化石记录的历史比手盗龙早数百万年。这一发现说明翅膀和羽毛出现的时间早于此前想法。不过,似鸟龙并不是一种会飞行的恐龙。据研究人员估计,它们的体重在150公斤左右,翅膀可能拥有其他功能,例如求爱或者孵化幼仔。

除了角质喙,巴雷特博士还找了一个证明这类恐龙植食的有力证据。2003年,在中国内蒙古自治区晚白垩世地层中,中国和日本的古生物学家发现至少14具中国似鸟龙化石中都有胃石,这是似鸟龙类食性的直接证据,说明似鸟龙类与许多现生的鸟类一样,也靠胃石来消化食物。它们吞下石块存放在胃内,用来磨碎和碾压较硬的食物。现生鸟类的胃有强壮有力的肌肉囊袋,吃下去的食物经过胃部肌肉的运动,使存在胃里的石块互相摩擦,把食物碾碎成粘稠的浆糊状。胃石成了对付粗糙食物最有效的工具。像很多鸟脚龙类恐龙,如鸭嘴龙、禽龙等吞噬大量植物的恐龙,也是靠此来消化大量食物的。

可见,角质喙与胃石的发现就是似鸟龙类以植食为主食性之最有力的证明。这种颇为奇特的食性特征虽然在非鸟的兽脚类中很少见,但是发现具有植食性特征的还有在我国辽西热河生物群发掘出的窃蛋龙类的尾羽龙和切齿龙化石。这些发现,丰富了人们对恐龙动物群的生态习性的认识,拓宽了人们的视野。至少,我们已经知道,在7千万年前的亚洲与美洲大陆上,一群群如飞毛腿的似鸟龙类无需整天窝在水边,而是擎着树枝或果子大块朵颐呢!